Découverte : Mars Express détecte de l’eau sous forme liquide sous la surface de la planète rouge

Mars Express a utilisé des signaux radar rebondissant à travers des couches de glace souterraines pour trouver des preuves d’une étendue d’eau enfoui sous la calotte polaire de Mars. Vingt-neuf observations dédiées ont été faites entre 2012 et 2015 dans la région au pôle sud à l’aide du radar avancé MARSIS.

La zone d’étude de 200 km carrés est indiquée dans l’image de gauche et les empreintes radars sur la surface sont indiquées sur l’image du milieu pour plusieurs orbites. L’image de fond en niveaux de gris est une image du « Système d’Imagerie d’Emission Thermique » de Mars Odyssey de la NASA. Elle met en évidence la topographie sous-jacente: une plaine essentiellement sans relief avec des escarpements glacés en bas à droite.

Les empreintes sont codées en couleur correspondant à la «puissance» du signal radar réfléchie par les caractéristiques situées sous la surface. La grande zone bleue proche du centre correspond à la zone principale éclairée par le radar, détectée sur de nombreuses orbites chevauchantes de l’engin spatial.

Un profil radar sous la surface est affiché dans l’image de droite. La caractéristique horizontale brillante au sommet représente la surface glacée de Mars dans cette région. Les dépôts stratifiés sud-polaires – couches de glace et de poussière – sont vus à une profondeur d’environ 1,5 km. Ci-dessous se trouve une couche de base qui, dans certaines zones, est même beaucoup plus brillante que les reflets de surface, mis en évidence en bleu, tandis que dans d’autres endroits, elle est plutôt diffuse. L’analyse des détails des signaux réfléchis provenant de la couche de base donne des propriétés qui correspondent à l’eau liquide.

Crédits image: ESA/ATG medialab; Mars: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO. Carte modifiée de: NASA/Viking; THEMIS background: NASA/JPL-Caltech/Arizona State University; MARSIS data: ESA/NASA/JPL/ASI/Univ. Rome; R. Orosei et al 2018.

Référence : ESA, 2018 : http://www.esa.int/spaceinimages/Images/2018/07/Mars_Express_detects_water_buried_under_the_south_pole_of_Mars